Jan Lievens

Jan Lievens (Leyde, 24 octobre 1607 - Amsterdam, juin 1674) est un peintre et dessinateur néerlandais (Provinces-unies) du siècle d'or. Il fut, à ses débuts, l'un des principaux collaborateurs, et ensuite concurrent, de Rembrandt.

Biographie

Lievens est né à Leyde d’un père passementier. À 8 ans, il part en apprentissage chez Joris Van Schooten à Leyde, où il reste de 1615 et 1617, et ensuite chez Pieter Lastman à Amsterdam. En 1621, à peine âgé de 14 ans, il revient dans sa ville natale, où il confond tout le monde avec ses dessins et ses peintures. Rembrandt fut lui aussi un élève de Lastman, en 1625, mais il retourna quant à lui à Leyde au bout de six mois. L’œuvre de Lievens est fort liée à celle de Rembrandt, avec qui il collabora étroitement à cette période ; les deux peintres auraient d’ailleurs ensemble partagé un atelier. Ils avaient beaucoup de points communs en ce qui concerne leur ambition, leur thématique du début, et leur style, ce qui témoigne d’une influence réciproque.

Constantin Huygens, secrétaire du stathouder Frédéric-Henri d'Orange-Nassau, après avoir rendu visite aux deux artistes à Leyde en 1628, décrivit cette rencontre et compara leur œuvre : Lievens faisait montre d’originalité et d’audace, Rembrandt de plus de profondeur et d’imagination. Les deux jeunes hommes étaient entêtés – si l’on en croit Huygens – car ils refusèrent de se rendre en Italie pour y améliorer leur style. Lievens réalisa par ailleurs, en 1628/1629, un portrait de Huygens.

Entre 1632 et 1634, Lievens est actif à Londres, où il exécute plusieurs portraits, dont ceux de Charles Ier d'Angleterre et de Thomas Howard. Il vit ensuite, de 1635 à 1644, à Anvers, où il épouse Suzanna Colyn de Nole. Après la mort de cette dernière, il se remarie en 1648 avec Cornelia, la sœur de Jan de Bray.

En 1650, grâce à Amalia Van Solms, femme de Frédéric-Henri, la possibilité lui est offerte de contribuer à la décoration de la Salle orange du palais Huis ten Bosch. Entre 1653 et 1655, il travaille au château Oranienburg pour le compte de Louise Henriette de Nassau, fille de Frédéric-Henri et d’Amalia Van Solms et épouse de Frédéric Guillaume Ier de Brandebourg. Après la mort de Govaert Flinck en 1660, un certain nombre de peintures sont commandées à Lievens, Jordaens et Rembrandt pour servir à la décoration du nouvel hôtel de ville d’Amsterdam, devenu aujourd'hui le Paleis op de Dam.

En 1663, il voyage en compagnie de Gerbrand Van den Eeckhout dans la région de Gueldre. Bien que Lievens fut reconnu comme un peintre de premier rang, il vécut en grand seigneur, à tel point qu’il finit par rencontrer des difficultés financières et que ses enfants refusèrent son héritage.

Il meurt en juin 1674.

Concurrent de Rembrandt

Selon le spécialiste de Rembrandt Gary Schwartz, et d’autres, très tôt Rembrandt emprunta du matériau à Lievens. Rembrandt aurait également antidaté quelques-unes de ses œuvres, de façon à ce que les tableaux de Lievens aient l’air d’avoir été inspirés par les siens plutôt que l’inverse. Dans les années 1630, Rembrandt apposa également sa signature sur un certain nombre de peintures et d’eaux-fortes de son concurrent. On ignore si les deux hommes eurent encore des contacts après 1631. Après la faillite de Lievens, Rembrandt acquit l’une de ses peintures.

Œuvre et style

Jan Lievens fut un peintre d’histoire et de portraits. Il exécuta également – ce qui ne fut pas le cas de Rembrandt – des natures mortes.

L’une des peintures les plus connues de Lievens est son Portrait d’un jeune garçon (que Rembrandt retoucha). Lievens réalisa semble-t-il également un portrait de Rembrandt, reconnaissable à ses cheveux bruns bouclés (cfr. illustration ci-dessous) : Rembrandt y est représenté dans un costume de fantaisie, et portant un bonnet, un col militaire et un foulard de couleur claire. Il s’agit d’un exemple de la parenté de style, marquée par beaucoup de teintes sombres et un clair-obscur prononcé, entre Lievens, Rembrandt et le Caravage. Lievens et Rembrandt, qui ne sont jamais allé en Italie, se familiarisèrent avec les caractéristiques de l'œuvre du Caravage surtout sans doute par le truchement des représentants de l'École caravagesque d'Utrecht. Certains thèmes choisis par Lievens sont par ailleurs fort proches de ceux privilégiés par les peintres utrechtois.

Après 1632, le style de Lievens devait traverser de grands changements. Durant son séjour de trois ans en Angleterre, il subit l’influence des peintures d’Antoine Van Dyck et, à Anvers, celle des œuvres de Rubens. Le style de Lievens devient alors baroque et il se met à peindre dans un format plus grand que nature.

Un portrait peint par Lievens de Robert Kerr, un duc écossais, amateur d’art, écrivain et chambellan, qui fut l’un des premiers à introduire des peintures de Rembrandt en Angleterre et qui vécut dans la pauvreté suite à la décapitation de Charles Ier d'Angleterre, fut regardée comme une œuvre très puissante.



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